Preview Grand Prix van Australië: Veelbelovend seizoen gaat eindelijk van start

Zeventien weken na de Grand Prix van Abu Dhabi gaat het Formule 1-seizoen 2018 dan eindelijk van start. Het spektakel barst dit weekend los in Australië, Motorsport.com blikt vooruit.

Het is alweer de 23ste keer dat Melbourne gastheer voor de Formule 1 is en de 21ste keer dat het dienst doet als decor voor de seizoensopener. De race op het Albert Park Street Circuit is inmiddels één van de klassiekers op de kalender. Voor raceliefhebbers in Europa is het elk jaar weer een weekend met weinig slaap, maar meestal volgt een prachtige beloning in de vorm van een mooie race. 22 jaar Albert Park heeft veel spectaculaire en prachtige momenten opgeleverd. 

Neem bijvoorbeeld de enorme vlucht van Martin Brundle in de inaugurele editie in 1996, de eerste Grand Prix-zege van Eddie Irvine in 1999, de startcrash en vijfde plaats plus huldiging op het podium voor Minardi-coureur, debutant en thuisrijder Mark Webber in 2002, het incidentrijke treffen in 2008 of het interessante gevecht tussen Lewis Hamilton en Sebastian Vettel in 2017. En dit is nog slechts een kleine greep uit de rijke historie van Melbourne als Grand Prix-locatie.

Spanning in top

Ook dit seizoen belooft het een interessante wedstrijd te worden. Voor het eerst sinds jaren zou het aan de voorkant van de grid wel eens een strijd tussen drie teams kunnen worden. Mercedes en Ferrari waren vorig seizoen al enorm aan elkaar gewaagd en in het najaar kon ook Red Bull Racing zich bemoeien met de duels om de voorste posities, getuige de overwinningen van Verstappen in Maleisië en Mexico.

Speculeren aan de hand van de wintertests blijft gevaarlijk, maar het is niet onwaarschijnlijk dat de verschillen tussen Mercedes, Ferrari en Red Bull Racing klein zijn gebleven. Over de acht wintertestdagen op het Circuit de Barcelona-Catalunya topten Sebastian Vettel en Kimi Räikkönen de gecombineerde tijdenlijst. Beide Ferrari-coureurs reden op de nieuwe hypersoft-compound van Pirelli een lage 1.17. Op basis van de snelste sectortijden had de Scuderia zelfs de potentie voor een 1.16.8.

De kwalificatiepace van Mercedes en Red Bull is lastiger in te schatten, aangezien deze formaties - met name Mercedes - zich in Barcelona vooral op de lange runs hebben gericht. Daniel Ricciardo besloot de gecombineerde tijdenlijst op P4 met een 1.18.0 op hypersoft. Daarmee was de Red Bull-coureur bijna een volle seconde langzamer dan Vettel, maar uiteraard is voor de buitenwacht niets bekend over onder meer de hoeveelheid brandstof in de auto. In de racesimulatie op de voorlaatste dag leek Red Bull met Verstappen in elk geval weinig onder te doen voor de Ferrari van Vettel. Bovendien neemt de werkgever van Ricciardo en Verstappen updates mee naar Melbourne, al geldt dat vermoedelijk voor de meeste teams.

Betrouwbaarheid

Mercedes deed in Barcelona überhaupt geen kwalificatiesim en dus gaan de regerend wereldkampioenen de allesbepalende tijdtraining in Melbourne zaterdag 'blind' in, zo verklaarde Valtteri Bottas naderhand. De Fin vertelde eveneens dat Mercedes, waar de lange runs er uitstekend uitzagen, nog moeite heeft met de zachtere compounds. De concurrentie is hoe dan ook gewaarschuwd: James Allison, de technisch directeur van de Silberpfeile, liet onlangs weten dat alleen al met de agressieve sidepods van de F1 W09 EQ Power+ 0,25 seconde is gevonden ten opzichte van de kampioensauto van 2017.

Ook qua betrouwbaarheid zit het wel goed met het nieuwe strijdwapen van Mercedes. Met 1.040 stuks reed de Duitse equipe in de wintertests de meeste ronden. Ook bij Ferrari zag het er met 929 ronden goed uit. Met 783 omlopen bleef Red Bull Racing achter ten opzichte van de twee titelrivalen, maar het legde wel 99 ronden meer af in vergelijking met een jaar geleden. Power unit-leverancier Renault richt zich voorlopig vooral op de betrouwbaarheid, waardoor haar motoren tijdens de tests niet op vol vermogen liepen. Dat zal in het eerste deel van het seizoen niet anders zijn, vertelde Renault-manager Cyril Abiteboul eerder al.

Krap middenveld

McLaren kende in de winter, ondanks dat de Honda-motor is ingeruild voor Renault-power, toch weer wat problemen met de betrouwbaarheid. Volgens Eric Boullier, de racedirecteur van de broodheer van Fernando Alonso en Stoffel Vandoorne, zijn deze echter opgelost en dus wordt het interessant om te zien waar McLaren precies staat. De equipe uit Woking heeft dezelfde motor als Red Bull en met het chassis leek in de Honda-jaren niet heel veel mis.

In de middenmoot kan het druk worden. Als fabrieksteam mag van Renault weer een stap voorwaarts verwacht worden. Force India haalt al jaren meer dan het maximale uit haar mogelijkheden, maar gezien haar bescheiden middelen zal het geen schande zijn als het voorbij wordt gestreefd door McLaren en Renault. Williams kon in de winter niet overtuigen en heeft volgens technisch directeur Paddy Lowe nog werk te verrichten. Haas kende in Barcelona wat opstartproblemen, maar zat er in de gecombineerde tijdenlijst uiteindelijk goed bij. Toro Rosso heeft nu een Honda-motor, die naar verluidt qua vermogen nog iets tekort komt maar zich in de tests wel mega betrouwbaar toonde. Sauber rijdt niet meer met een één jaar oude power unit maar met een 2018-spec Ferrari en kan nu ook rekenen op de steun van Alfa Romeo. Ook achter de top lijkt het dus spannend te worden.

Halo komt, grid girls gaan

Ten opzichte van de laatste race in Abu Dhabi hebben achttien van de twintig coureurs hun stoeltje behouden, Felipe Massa en Pascal Wehrlein zijn er niet meer bij. De eerste hing zijn helm definitief aan de wilgen, voor de tweede was geen plek meer bij Sauber. Debutanten Sergey Sirotkin en toptalent Charles Leclerc zijn de vervangers van respectievelijk Massa en Wehrlein.

Nieuw in 2018 zijn ook de halo (de veelbesproken vorm van cockpitbescherming), het feit dat de coureurs voor een heel jaar (21 races) nog maar drie motoren mogen gebruiken en de hypersoft als meest zachte band. Pirelli is met alle compounds één stap zachter gegaan in vergelijking met vorig jaar (de hypersoft is dus twee stappen zachter dan de ultrasoft van 2017), wat voor meer pitstops en variatie in de tactiek moet zorgen. Mocht het rubber sneller slijten dan verwacht, dan is de nieuwe superhard er als back-up bijgekomen.

Formule 1-eigenaar Liberty Media besloot niet alleen om afscheid te nemen van de grid girls - ze worden vervangen door grid kids - ook starten de races voortaan tien minuten na het hele uur. Dat betekent dat de Grand Prix van Australië zondag om 7.10 uur Nederlandse tijd (denk om de zomertijd!) van start gaat. De kwalificatie begint zaterdag om 7.00 uur, de eerste vrije training van het nieuwe seizoen is in de nacht van donderdag op vrijdag om 2.00 uur. Uiteraard doet Motorsport.com ook dit jaar weer van alle sessies live verslag.

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen Formule 1
Evenement GP van Australië
Circuit Melbourne Grand Prix Circuit
Artikel type Preview