WTCC-preview: Citroën treft flinke tegenstand

Het WTCC werd de afgelopen jaren gedomineerd door Citroën. Komt daar in 2016 verandering in?

In Frankrijk begint dit weekend het twaalfde seizoen van het FIA World Touring Car Championship. Paul Ricard is de thuishaven van regerend kampioen Citroën, maar de Franse fabrikant krijgt pittige tegenstand van drie fabrieksteams: Volvo, Lada en Honda.

Citroën heeft een vrij kalme winter achter de rug, met weinig veranderingen op personeel vlak, al is de technisch directeur vertrokken naar de Formule E-tak. Het harde werk van de voorbije drie jaren om de C-Elysée WTCC te ontwikkelen, zal zich ook dit jaar uitbetalen. Citroën is bij voorbaat weer de grote titelfavoriet. Door de veranderingen op het gebied van succesballast, begint het team echter met een handicap aan de eerste kwalificatie. Zij dragen 80 kilogram extra gewicht met zich mee, een toename ten opzichte van de 60 kg die de voorbije jaren werd gebruikt.

Yvan Muller begint aan zijn elfde jaar in het kampioenschap. De viervoudig wereldkampioen heeft zijn zinnen gezet op het verslaan van zijn teamgenoot José Maria Lopez. Bovendien gaat alle nationale aandacht naar hem uit, nu Sébastien Loeb niet langer voor het officiële fabrieksteam rijdt. Lopez zal eveneens met de druk om moeten gaan. Hij verraste vriend en vijand door in 2014 de titel te pakken, ten koste van zijn veel hoger aangeschreven teamgenoten. Afgelopen jaar domineerde de Argentijn opnieuw, dus men verwacht niets minder dan een derde titel. 

Lada: jeugd en ervaring

De Russische fabrikant wil dit seizoen de aanval echt openen. 50-plusser Gabriele Tarquini werd aan boord gehaald toen Rob Huff vertrok naar Honda. Daarmee heeft Lada niet enkel de meest ervaren rijder in het WTCC aan boord gehaald, maar vermoedelijk de coureur met de meeste ervaring in alle raceklassen die nog actief is. De snelle Nederlander Nicky Catsburg werd behouden en mag zijn snelheid en opgedane ervaring laten zien in 2016. De 23-jarige Hugo Valente voegt zich bij het tweetal. Hij begint aan zijn vierde jaar in het kampioenschap en kende een sterk 2015, wat hem een fabriekszitje opleverde. 

Honda: een geheel nieuwe aanpak

Na drie seizoenen zonder noemenswaardige veranderingen, heeft Honda de boel in de winter opgeschud. Tarquini moest vertrekken, Rob Huff werd aangetrokken van concurrent Lada. Tiago Monteiro blijft zitten en begint aan zijn vierde jaar met het team. Bovendien breidt Honda uit van twee naar drie auto’s. De Hongaarse superster Norbert Michelisz komt over van privateer Zengo. Een ideale kans om zich in de top van het veld te bewijzen.

Ook op personeel gebied is er het een en ander veranderd bij de Japanse fabrikant. Het Italiaanse JAS Motorsport, dat de auto’s runt, heeft de Britse engineer Duncan Laycock aangesteld als technisch directeur. Hij begeleidde Rob Huff in 2012 naar de wereldtitel, na een intens duel met Chevrolet-teamgenoten Alain Menu en Yvan Muller.

Volvo terug aan de top

De grote verrassing zou wel eens uit Zweden kunnen komen: de terugkeer van Volvo maar ditmaal met de S60 TC1 van Polestar Cyan Racing, het fabrieksteam van het merk. De Zweden zetten slechts twee auto’s in, voor Thed Bjork en Fredrik Ekblom, de dominante factoren in het Scandinavisch toerwagenkampioenschap in de voorbije seizoenen. Het team maakte tijdens de wintertests veel indruk en de rijders verwachten goede resultaten. Een podium her en der is niet ondenkbaar, al zal het gebrek aan ervaring de rijders gaan opbreken in de strijd om de absolute topresultaten.

Independents gaan een rol spelen

Het prijzengeld voor de independents is verdubbeld maar er zijn ook enkele sterke teams met fabriekssteun bijgekomen. Door het vertrek van Valente en Michelisz zijn Mehdi Bennani en Tom Chilton de absolute favorieten voor de titel. Zij rijden met de dominerende Citroën C-Elysée van Sébastien Loeb racing. Teamgenoot Gregoire Demoustier zal vooral willen leren van zijn ervaren teamgenoten in zijn tweede seizoen in het WTCC, nu hij overkomt van Craft-Bamboo.

Zengo Motorsport komt voor het eerst sinds 2012 in actie met twee auto’s: twee Honda Civic WTCC’s worden ingezet voor de jonge Hongaren Ferenc Ficza en Daniel Nagy.

De Chevrolet RML Cruze TC1 kon zich afgelopen jaar niet meten met de concurrentie. Hoewel er acht bolides beschikbaar zijn, staan er slechts drie op de grid. De Nederlandse aandacht gaat uiteraard uit naar Tom Coronel, die na een lastige winter op het laatste moment toch weer een deal kon maken met ROAL Motorsport. Zijn wintertest verliep sterk, met een imponerende ronde op Vallelunga. John Filippi en René Munnich zijn de overige twee rijders in de Chevy.

Veranderingen voor een betere show

Naast de wijzigingen bij de deelnemers, zijn er nieuwe reglementen aangekondigd om de races interessanter te maken. Door het succesballast begint Citroën 80 kilogram zwaarder dan alle concurrenten aan het eerste raceweekend. Het format van de twee races is eveneens op de schop gegaan. De reversed top-10 grid race wordt nu als eerste verreden, onder de naam ‘openingsrace’. De race waarvan de startopstelling volgens de uitslag van de kwalificatie wordt bepaald, is de ‘hoofdrace’ en wordt als slotstuk verreden. Bovendien is deze wedstrijd een ronde langer.

Na de ongewijzigde kwalificatie vindt een nieuw format plaats, gebaseerd op de ploegentijdrit uit het wielrennen, MAC3 genaamd. Drie auto’s van elke fabrikant gaan op jacht naar de beste, gecombineerde tijd over twee ronden. Daarmee kunnen punten verdiend worden voor het fabrikantenkampioenschap.

WTCC-deelnemerslijst 2016:

No.DriverTeamauto
2  Gabriele Tarquini Lada Sport Lada Vesta WTCC
 Tom Chilton  Sebastien Loeb Racing Citroen C-Elysee WTCC
 Norbert Michelisz  Honda Racing Team JAS  Honda Civic WTCC
 Hugo Valente  Lada Sport  Lada Vesta WTCC
 Tom Coronel  ROAL Motorsport  Chevrolet RML Cruze TC1
10   Nicky Catsburg  Lada Sport  Lada Vesta WTCC
11 

 Gregoire Demoustier 

Sebastien Loeb Racing  Citroen C-Elysee WTCC
12   Rob Huff  Honda Racing Team JAS  Honda Civic WTCC
18   Tiago Monteiro  Honda Racing Team JAS  Honda Civic WTCC
25   Mehdi Bennani  Sebastien Loeb Racing  Citroen C-Elysee WTCC
27   John Filippi  Campos Racing  Chevrolet RML Cruze TC1
37  Jose Maria Lopez  Citroen Racing Citroen C-Elysee WTCC
55   Ferenc Ficza  Zengo Motorsport  Honda Civic WTCC
61   Fredrik Ekblom  Polestar Cyan Racing  Volvo S60 TC1
62   Thed Bjork  Polestar Cyan Racing  Volvo S60 TC1
68   Yvan Muller  Citroen Racing  Citroen C-Elysee WTCC
77   Rene Munnich*  Munnich Motorsport  Chevrolet RML Cruze TC1
89  John Bryant-Meisner** Nika Racing Chevrolet RML Cruze TC1
TBA   Daniel Nagy  Zengo Motorsport  Honda Civic WTCC

* Niet alle ronden ** Eerste ronde afwezig

TouringCarTimes

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen WTCC
Coureurs Fredrik Ekblom , Tiago Monteiro , Yvan Muller , Tom Chilton , Thed Björk , Rob Huff , Jose Maria Lopez , Gabriele Tarquini , Mehdi Bennani , Norbert Michelisz , Nicky Catsburg , Hugo Valente , Ferenc Ficza
Teams Lada Sport , Honda Racing Team JAS , Citroën World Touring Car team , Polestar Cyan Racing
Artikel type Preview