Tung klaar voor WEC-avontuur: "Overwinningen en podiumplaatsen zijn het doel"

Met Ho-Pin Tung heeft de grid van het World Endurance Championship dit jaar een Nederlands tintje. Motorsport.com zocht hem tijdens de testdagen op Paul Ricard op voor een interview.

In de garage van Signatech Alpine is Tung zittend op een klapstoeltje druk in gesprek met zijn engineers. Af en toe wordt er naar een monitor gewezen, waarop lijnen in alle kleuren van de regenboog te zien zijn. De in Velp geboren coureur heeft net een lange run gedaan op het Zuid-Franse Circuit Paul Ricard, waar de teams in het WEC zich voorbereiden op het nieuwe seizoen en het onbetwiste hoogtepunt van het kampioenschap: de 24 uur van Le Mans.

Wanneer Tung, die dit jaar met David Cheng en Nelson Panciatici een Alpine A460 deelt die onder de naam Baxi DC Racing Alpine wordt ingezet, klaar is met de debrief wordt een rustig plekje opgezocht voor het interview met Motorsport.com. De zoektocht eindigt in een van de Alpine-trucks die achter de pits staat opgesteld.

Met wat voor gevoel ga je je eerste volledige seizoen in het WEC in?

“Met heel veel optimisme. Alpine is een team dat bewezen heeft snel te zijn. Met name in de tweede helft van vorig jaar waren ze extreem snel. De tests met de nieuwe wagen, de Alpina A460, zijn tot dusver erg goed verlopen. Zowel tijdens de lange als korte runs ziet het er heel goed uit. We lijken dus een enorm sterk pakket te hebben. Ik mag mezelf gelukkig prijzen dat ik in het verleden ook al met goede prototypes heb gereden in Europa, en ook in Amerika. Dat ik nu voor mijn eerste volledige WEC-seizoen bij Alpine zit, stemt me optimistisch. Ik ben gemotiveerder dan ooit, zover dat nog mogelijk was.”

Hoe is het gevoel in de auto tot zover? 

“Goed. Het was natuurlijk eventjes wennen. Het was de eerste keer in de Alpine en op de nieuwe Dunlops. Ik heb in het verleden voornamelijk op Michelins gereden. Dat vraagt toch een beetje een omschakeling en als team moeten we ook uitvinden wat de karakteristieken zijn van deze band, zodat we de afstelling van de auto daarop kunnen aanpassen. Ik denk dat het tot nu toe goed gegaan is. Het is natuurlijk altijd prettig om meer te kunnen rijden, maar het team heeft alles gedaan om zoveel mogelijk meters te kunnen maken. Vanaf de eerste test was de betrouwbaarheid echt top. Ik denk dat dat zeker op dit niveau, het wereldkampioenschap, een absolute must is. Daarom ben ik ook blij dat ik hier zit: als rijder bij dit team weet je dat je je daarover geen zorgen hoeft te maken.”

Alpine is een Franse aangelegenheid. Voelt dit als een terugkeer naar Europa?

“Ja en nee. Bij Signatech Alpine rijdt een auto onder de Franse vlag en een auto onder de Chinese vlag. Ik denk dat dat uniek is. Iedereen kent KCMG, het team waarmee ik in 2013 mijn debuut heb gemaakt in Le Mans. Dat is een Chinees team, maar ze rijden onder een licentie van Hong Kong. Wij zijn, voor zover ik weet, het eerste team dat met een Chinese licentie uitkomt in het wereldkampioenschap. Daarnaast zitten we misschien dan wel bij Signatech en Alpine, we krijgen nog steeds heel veel steun vanuit China. Alles wat we doen, wordt daar op de voet gevolgd. Ook hier op Paul Ricard zie je veel Chinese mensen rondlopen met fototoestellen en videocamera’s. Ik denk dat dat wel laat zien dat autosport nog steeds leeft en nog steeds groeit in China. En de tendens dat langeafstandsracen aan populariteit aan het winnen is, is ook daar waar te nemen. Het WEC doet het circuit van Shanghai al een aantal jaren aan. Het wordt voor ons een hoogtepunt om daar te racen.”

Sinds je in 2003 als eerste Chinees met een Formule 1-auto testte, heeft de autosport in China zich snel ontwikkeld. Hoe kijk je terug op die ontwikkeling?

“Die test was een enorme happening in China. En ook voor mezelf en mijn carrière was het een belangrijk moment. Dat er sinds 2004 een Grand Prix wordt verreden in Shanghai, speelt natuurlijk ook een grote rol. Autosport is geen sport die zich van de ene op de andere dag ontwikkelt, maar wat je ziet is dat er talloze circuits zijn bijgekomen sinds ik die Formule 1-test heb gedaan. En er komen er nu nog steeds nieuwe banen bij. Dat laat volgens mij wel zien dat autosport nog altijd groeit in China. Net als dat er nog steeds interesse is vanuit bijvoorbeeld CCTV, ook voor de activiteiten die ik doe bij Signatech Alpine. Het is nog steeds een happening daar en het heeft nog steeds groeipotentieel. Ik hoop dat we met onze deelname aan het WEC daar nog een extra push aan kunnen geven.”

Je komt uit in de LMP2, een klasse waarin de concurrentie enorm is. Wat zijn je verwachtingen?

“Het veld is echt ontzettend sterk. Als je naar de grid kijkt, dan zijn er meerdere auto’s die potentiële winnaars zijn. Daartoe reken ik onszelf ook. En onze nummer 36-auto heeft ook een extreem goede line-up. Wat dat betreft denk ik dat het wel een heel mooi jaar kan worden, in de zin van dat het extreem competitief en close zal gaan zijn tussen de teams. Ik denk dat we vooraan kunnen meedoen. Of we overwinningen zullen boeken en podiumplaatsen zullen pakken, dat weet ik niet, maar dat is natuurlijk wel het doel. Als je dat niet tot doel hebt en niet denkt dat je dat kunt bereiken, dan kun je beter niet mee doen. Maar ik weet zeker dat het erin zit met het pakket dat we hebben."

Leuke bijkomstigheid is de betrokkenheid van Jackie Chan bij het team. Zijn handtekening prijkt zelfs op jullie auto. 

“Jackie is iemand die een historie heeft in de autosport. Hij heeft een film gemaakt over racen en is zelf ook altijd actief geweest in de autosport in Azië. Zo heeft hij aan een soort van cup voor celebrities meegedaan in China. Autosport heeft dus altijd wel zijn interesse gehad. David [Cheng] kwam met hem in contact en vanuit het wederzijdse enthousiasme dat beiden hebben voor de autosport, is het idee ontstaan om samen een team te beginnen. Ik denk dat Jackie ook enthousiast werd van het feit dat we in de Asian Le Mans Series de ene na de andere overwinning boekten. Dat heeft Jackie en onze andere Chinese partners, zoals Baxi, nog meer motivatie gegeven om dit hier mogelijk te maken. Jackie's betrokkenheid legt geen extra druk op me, maar het is wel, wat je zegt, een hele leuke bijkomstigheid.”

Ben je fan van zijn werk?

“Ik denk dat iedereen in de wereld Jackie Chan wel kent en dat iedereen in de wereld wel eens een film van hem heeft gezien. Ik vind hem een hartstikke gave acteur.”

Heb je zelf een aantal Jackie Chan-moves in huis?

“Haha! Nee, ik beperk me tot het zo hard mogelijk rijden met een auto.”

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen WEC
Evenement Officiële test
Circuit Circuit Paul Ricard
Coureurs Ho-Pin Tung
Teams DC Racing
Artikel type Interview