Preview MotoGP Japan: Honda favoriet op eigen terrein

Met vier races te gaan en drie rijders binnen dertig punten mag er geen fout meer worden gemaakt. De top-drie staat dus op scherp in Japan. Net als de nummer vier Dani Pedrosa en vijfde man Valentino Rossi.

Het MotoGP-kampioenschap is in een cruciale fase beland. Op het 4.8 kilometer lange Motegi - sinds 2004 gastheer van de Japanse ronde na het dodelijk ongeval van Daijiro Kato op Suzuka een jaar eerder - moeten de kanshebbers alles uit de kast halen om mee te blijven doen in de titelrace.

Zij worden ook daarna tot het uiterste getest. Er is met races in de twee daaropvolgende weekenden, in Australië en Maleisië, immers maar weinig rust. Door de verschillende tijdzones en doorgaans zeer uiteenlopende weersomstandigheden (van een fris Phillip Island naar een snikheet Maleisië) belooft het zonder meer een spannende finale te worden. Winst zou een flinke tik voor de concurrentie betekenen. Maar het is tegelijk oppassen geblazen. Door een valpartij kan de troffee net zo snel onbereikbaar worden.

Zonder meer heeft regerend kampioen Marc Marquez de beste papieren in handen voor komend weekend. Hij voert de tussenstand aan met 224 punten, zestien meer dan naaste achtervolger Andrea Dovizioso. Maar niet alleen dankzij dit puntengat arriveert de Spanjaard met een flinke dosis zelfvertrouwen op de Twin Ring. Hij bewaart ook zeer mooie herrinneringen aan de renbaan, die eigendom is van zijn werkgever Honda. Tweemaal, in 2014 en 2016, wist Marquez er de titelstrijd te beslissen. Vorig jaar deed hij dat in stijl: met een overwinning.

Het zekerstellen van het WK-goud zal Marquez dit jaar niet weer lukken in Japan. Daarvoor is de voorsprong te klein. Maar met opnieuw een zege zou de winnaar van Aragon wel een mooie stap zetten. "Sinds Barcelona heb ik elke race op het podium gestaan", blikt de titelverdediger vastberaden vooruit. "Onder gevarieerde omstandigheden heb ik goed gepresteerd op verschillende circuits. Dit geeft mij veel vertrouwen."

Teamgenoot Dani Pedrosa kon in de race in Aragon het tempo van Marquez uitstekend volgen. Met drie MotoGP-zeges op Motegi, in 2011, 2012 en 2015, mag ook Honda's tweede troef dan ook zeker als favoriet worden opgeschreven. Tenminste: als de WK-vierde (170 punten, -54 naar Marquez) niet terugdenkt aan vorig jaar, toen hij bij een zware crash in de trainingen zijn sleutelbeen brak.

Ook Rossi bewaart geen fijne herinneringen aan de Japanse Grand Prix van 2016. De Italiaan mocht vertrekken van pole-position, maar ging - net als toenmalig Yamaha-teamgenoot Jorge Lorenzo - in de race onderuit. Hij tekende daarmee voor de eerste dubbele uitvalbeurt voor het fabrieksteam sinds 2011. Nog pijnlijker: Marquez was zeker van de titel.

Een tiende WK-titel lijkt voor Rossi, die 56 punten achterstand heeft op Marquez, een onhaalbare missie. De Italiaan dwong in Aragon veel respect af door zich met een gebroken been naar een vijfde plaats te rijden, maar deze scores zijn niet voldoende voor de kroon. Aangezien de locatie van de laatste race, Ricardo Tormo in Valencia, zeker niet tot Rossi's favoriete circuits behoort, zal het voor 'The Doctor' dus extra aankomen op de komende drie weken.

Net als Marquez wist ook Rossi een keer de titel veilig te stellen in Japan: in 2008. Hij won toen de race. Tot op heden is het zijn enige MotoGP-zege op Motegi. Wel werd hij er regelmatig tweede (2015, 2009, 2006, 2004) en derde (2014, 2010). "Ik zal tot het uiterste gaan dit weekend om het best mogelijke resultaat te behalen", aldus Rossi. "Ik heb er alles aan gedaan om fit te zijn, want er komen nu drie races op rij."

Yamaha-ploegmakker Maverick Viñales kwam vorig jaar als derde binnen in Japan. Dezelfde positie bezet hij momenteel in de tussenstand (196 punten). De Spanjaard is een liefhebber van Motegi, zo getuigen ook zijn drie tweede plaats in de lagere Grand Prix-klassen: 2012, 2013 (Moto3) en 2014 (Moto2). "De komende races moeten we nog harder werken dan normaal; het zal niet makkelijk worden om het gat met de WK-leider te overbruggen", blikt de Spanjaard vooruit.

En wat kan Dovizioso op Motegi klaarspelen? De Ducatist kreeg een gevoelige tik te verwerken in Aragon, waar hij begon met een gelijk aantal punten als Marquez: slechts zevende in de race. Vorig jaar gaven de drie overzeese races hem veel voldoening: vierde in Australië, eerste in Maleisië en tweede in Japan. Positief voor komende weekend: er moet regelmatig flink geremd worden, een sterk punt van de Desmosedici. Dit bleek ook in 2014, toen 'DesmoDovi' de pole veroverde.

Van teamgenoot Jorge Lorenzo mag daarom eveneens wat worden verwacht zondag. De Spanjaard laat een steeds betere vorm zien op de GP17 - met flink wat ronden aan de leiding in de laatste races en een derde plek in Aragon. Hij weet ook de weg op Motegi. Lorenzo won er in 2014, 2013 en 2009.

Twee piloten zullen dit weekend moeten missen. Jack Miller heeft tijdens een training zijn scheenbeen gebroken en wordt bij Marc VDS vervangen door Hiroshi Aoyama. De Australiër hoopt er bij zijn thuisrace op Phillip Island weer bij te zijn. Jonas Folger ontbreekt bij Tech 3. Hij kwam niet door de medische check op het circuit nadat hij zich al niet fit voelde bij de races in San Marino en Aragon. De Duitser, die eerder last heeft gehad van het Epstein Barr-virus, is naar huis gestuurd om bloedonderzoek te ondergaan. Vrijwel zeker zal hij ook de Australische Grand Prix missen.

Het weer is altijd een belangrijke factor in Motegi. Flinke regenval en mist zijn geen uitzondering. Zo werden in 2013 alle vrijdagsessies afgelast omdat een medische helikopter niet kon opstijgen door slechte weer. De voorspellingen beloven ook voor dit weekend niet veel goeds, met regen op alle dagen...

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen MotoGP
Evenement GP van Japan
Circuit Twin Ring Motegi
Artikel type Preview