Rossi zorgt voor daverende verrassing op Indianapolis

Een sensationele wending op Indianapolis: Alexander Rossi heeft de honderdste uitvoering van de 500-mijlsrace gewonnen. De 24-jarige Amerikaan kwam op brandstofdampen binnen gerold: er zat geen druppel ethanol meer in zijn Andretti-bolide. Door een pitstop uit te sparen, kon Rossi de gevestigde orde achter zich houden om een formidabele zege te scoren. Carlos Muñoz, die vlak voor tijd binnenkwam, reed elf seconden dicht in de laatste ronde, maar moest tot zijn teleurstelling zijn meerdere erkennen in Rossi. Josef Newgarden kwam als derde over de streep in een race waarin de favorieten het onderspit moesten delven.

In een race waarin de mannen van Andretti Autosport de lakens uitdeelden, leek het er kort voor het einde op dat de als vijfde gestarte Muñoz het met Newgarden moest uitvechten wie er met de overwinning vandoor ging. Zowel de Colombiaan als de Amerikaan moest echter kort voor het vallen van de vlag, zoals meerdere andere coureurs, naar binnen voor een splash and dash: de op Indianapolis debuterende Rossi kon op zijn laatste krachten buiten blijven. Door de tweehonderdste en laatste ronde met een slakkengang af te leggen, kon de man die vorig jaar vijf Grands Prix reed zichzelf het mooist denkbare cadeau doen.

Rossi leek na de trainingen een gevaarlijke outsider te kunnen zijn, maar de Amerikaan werd tijdens de kwalificaties op het laatste moment uit de Fast Nine gewipt. Zodoende kwam de Californiër niet verder dan P11 op de startgrid, waarmee hij alsnog de snelste rookie was. Tijdens het treffen zelf reed Rossi amper in de spotlights: hij wist een aantal keren aan de leiding te komen dankzij een alternatieve strategie, maar tot drie ronden voor het einde hield niemand rekening met hem. 

Dat er een rijder van de equipe van Michael Andretti kon gaan winnen was wel duidelijk. Ryan Hunter-Reay, de kopman van de stal, die de Greatest Spectacle of Racing bovendien al een keer op zijn naam schreef, kon polesitter James Hinchcliffe vanaf het begin af aan het vuur aan de schenen leggen. De 35-jarige specialist was ijzersterk en counterde op elke aanval die hij van Hinchcliffe en Newgarden te verduren kreeg. Het lot besliste echter anders: Townsend Bell - die een weergaloze Indy 500 kende, de enige race die hij dit jaar rijdt - stuitte in de pitstraat op Helio Castroneves en nam in de daaropvolgende spin teamgenoot Hunter-Reay mee. Beide Amerikanen konden een goed resultaat op hun buik schrijven.

Waar waren de vedetten dan? De Braziliaan Castroneves deed lang mee om de kopposities, evenals landgenoot Tony Kanaan. Drievoudig winnaar Castroneves zag zijn droom op een vierde zege in duigen vallen toen hij een lange pitstop maakte om de achterkant te vervangen, die J. R. Hildebrand aan diggelen had gereden. Kanaan kwam brandstof tekort, moest Muñoz en Newgarden laten gaan, en kwam uiteindelijk als vierde over de streep.

Will Power en Scott Dixon waren zo nu en dan te zien, maar konden geen potten breken. Simon Pagenaud gooide zijn eigen glazen in en besloot als negentiende, regerend Indy-winnaar Juan Pablo Montoya zorgde voor zijn eerste DNF op de Speedway door na 63 ronden te crashen, iets wat Sage Karam, Mikhail Aleshin en Conor Daly later ook zouden doen. Charlie Kimball en Max Chilton, de Ganassi-collega's van Dixon en Kanaan, waren onzichtbaar, al wist Kimball op ervaring nog wel naar P5 te rijden.

Muñoz kon alle hoon van de afgelopen maanden van zich afschudden. De 24-jarige, die in zijn debuutrace in 2013 als tweede finishte, was in de laatste stint in een bloedvorm en sneed als een warm mes door de boter. Een gewaagde inhaalactie op Newgarden plaatste hem aan de kop. Doordat de laatste van de zeven neutralisaties 37 ronden voor de finish plaatsvond, was het de vraag of de amper brandstof sparende koplopers de race uit konden rijden.

Het vermoeden bleek waarheid: waar iedereen de pits in kwam, kon alleen de zuinig rijdende Rossi doorrijden. Twee ronden voor het einde nam hij de leiding over, om meteen dramatisch snelheid te verliezen. Rijders die op een ronde achterstand reden konden de Andretti-rijder makkelijk passeren en de achteropkomende Muñoz reed veel harder dan zijn teamgenoot. Tot opluchting van het Amerikaanse publiek kon de thuisrijder zijn eerste plaats behouden om zo de eerste debuterende winnaar sinds Castroneves (2001) te worden. De hevig balende Muñoz moest voor de tweede keer in zijn loopbaan genoegen nemen met de meest ondankbare eindklassering op de Brickyard.

De meimaand van 2016 zal de boeken ingaan als een sprookje. Waar Hinchcliffe een emotionele polepositie boekte wordt de race besloten met een onverwachte, maar minstens even mooie overwinning voor Rossi. De coureurs moeten zich snel opladen voor de volgende races: over zes dagen wordt de eerste van twee races op het circuit op Belle Isle, Detroit verreden. Een dag later staat het tweede Detroit Dual op het programma.

gedeeld
reacties
In beeld: Alle 100 winnaars van de Indy 500 van 1911 tot en met 2016
Vorig artikel

In beeld: Alle 100 winnaars van de Indy 500 van 1911 tot en met 2016

Volgend artikel

Indy 500 - Rookie Alexander Rossi pakt sensationele zege

Indy 500 - Rookie Alexander Rossi pakt sensationele zege
Laad reacties