Verstappens seizoen tot dusver, deel 2: De eerste Grand Prix-overwinning

Motorsport.com blikt in drie delen terug op de verrichtingen van Max Verstappen in de eerste twaalf Grands Prix van 2016. In het tweede deel van dit drieluik: de promotie naar Red Bull en de eerste Formule 1-overwinning.

Op woensdag 4 mei, drie dagen na de Russische Grand Prix, kon Motorsport.com onthullen dat Red Bull overwoog om Max Verstappen en Daniil Kvyat per direct van plek te laten ruilen. Een dag later volgde de officiële bekendmaking: Verstappen was per de eerstvolgende race in Spanje Red Bull-coureur en Kvyat moest zijn seizoen vervolgen bij Toro Rosso. “Deze volgende stap in mijn nog prille Formule 1-carrière is een waanzinnige kans", reageerde Verstappen. “Het betekent voor mij een nieuwe uitdaging, waarbij ik snel veel kan opsteken in de omgeving van het topteam Red Bull Racing."

Ronde 5: De Grand Prix van Spanje

Een week later in Barcelona was de gehele Formule 1-wereld nog steeds in rep en roer over de rijderswissel. Zowel Verstappen als Kvyat zat op de donderdag voor de race in de officiële persconferentie. De andere coureurs zaten er voor spek en bonen bij, want het ging vrijwel alleen over de stoelendans bij Red Bull. Kvyat zei dat hij nog steeds geen echte uitleg had gekregen over waarom hij naar Toro Rosso was teruggezet, Verstappen vertelde geen gevaar te zien in zijn snelle overstap naar een topteam. “Ik denk dat het een groter risico was om mij op zo’n jonge leeftijd in de Formule 1 te brengen, maar dat is ook goed verlopen”, diende Verstappen de media van repliek.

Verstappen maakte op vrijdag veel indruk door tijdens zijn allereerste training met de Red Bull RB12 gelijk de zesde tijd te rijden. De Nederlander sloot de dag vervolgens af met de achtste tijd in de tweede oefensessie. “Ik ben zeker erg tevreden over hoe hij bij ons is begonnen”, zei teambaas Christian Horner over de eerste meters van Verstappen bij Red Bull Racing. “Wat vooral indrukwekkend is, is hoe kalm en rustig hij is voor zo’n jonge kerel, en hoe duidelijk hij is naar het team. Hij doet me een beetje denken aan Sebastian Vettel als het gaat om zijn manier van doen in de auto.” Verstappen gaf zichzelf een zeven voor zijn eerste dag bij het team uit Milton Keynes: “Het ging allemaal heel soepel. Ik heb ervan genoten. Ik ben langzaam aan de auto aan het wennen. Het is een compleet andere wagen en alle procedures zijn ook anders. Maar alles bij elkaar is het erg goed gegaan.”

Op zaterdag ging het allemaal nog voorspoediger. Nadat hij in de laatste oefensessie de vierde tijd had gereden, deed hij dit in de kwalificatie nog eens dunnetjes over, met een sensationele vierde startplek tot gevolg. “Ik denk dat dit een redelijk goede kwalificatie was”, was de nuchtere reactie na afloop. De eerste podiumplaats lonkte, maar Verstappen weigerde om op de zaken vooruit te lopen. “Ik ben geen dromer”, maakte hij duidelijk. “Ik focus me op de taak die voor me ligt. We zagen er vrij sterk uit in de kwalificatie en ik zie niet in waarom we dat in de race ook niet zouden kunnen zijn. Het draait allemaal om een probleemloze start en eerste ronde. Hopelijk hebben we een goede snelheid.”

Zondag 15 mei 2016 om 14.00 uur begon Verstappen aan zijn eerste Grand Prix voor Red Bull Racing. De 18-jarige Limburger zat bij de start aan de verkeerde kant en verloor daardoor een plek aan Sebastian Vettel, maar pakte de vierde positie een paar tellen later op bijzonder fraaie wijze terug door bij het uitkomen van de derde bocht buitenom te glippen bij de viervoudig wereldkampioen. Wat er daarna gebeurde, herinnert iedereen zich nog wel. Nico Rosberg en Lewis Hamilton kwamen met elkaar in botsing in de vierde bocht en eindigden samen in de grindbak, waarop Ricciardo aan de leiding kwam te liggen en Verstappen naar de tweede plaats opschoof. Nederland zat op het puntje van zijn stoel; ging Verstappen in zijn eerste race voor Red Bull op het podium eindigen?

Ricciardo ging als eerste van de Red Bulls naar binnen, waardoor Verstappen op kop kwam te liggen. Een historisch moment, want nog niet eerder reed er een Nederlander aan de leiding van een Formule 1-race. Niet lang daarna werd echter ook Verstappen naar de pits gehaald voor vers rubber. Om de winstkansen te vergroten - Ferrari vormde nog een gevaar - besloot Red Bull de beide coureurs vervolgens op een andere strategie te zetten. Ricciardo werd op een driestopper geplaatst. Na een eerste stint op de softs en een tweede stint op de mediums ging hij terug naar het zachte rubber om daarna nog een derde keer naar de pits te gaan om naar de mediums te wisselen. Verstappen rekte zijn tweede stint op de mediums iets verder op en deed daarna nog een lange laatste stint op diezelfde compound. De tactiek van de Limburger pakte uiteindelijk als beste uit. Verstappen kreeg in de slotfase alleen Kimi Raikkonen nog achter zich aan. De Fin, die dezelfde strategie had gevolgd, vond met nog zeventien ronden te gaan de aansluiting bij de Red Bull-coureur en voerde de druk flink op. Verstappen hield het hoofd echter koel en zorgde er met een goede exit uit de laatste bocht telkens voor dat de Fin net niet dichtbij genoeg kon komen voor een aanval in de eerste bocht.

Zo kwam Verstappen na 66 zinderende ronden als winnaar aan de finish in Barcelona. Het was een moment waar menig Nederlandse Formule 1-fan natte ogen van zal hebben gekregen. Teambaas Horner over de boordradio: “Max, you are a race winner. Fantastic. What a great debut. Great, great job.” Verstappen geëmotioneerd, terwijl hij met zijn vuist in de lucht sloeg: “Thank you, Christian.” Prachtig waren de beelden van dat Verstappen op het podium stond en het Wilhelmus over het rechte stuk van het Circuit de Catalunya galmde. En al even onvergetelijk was het moment waarop Max en Jos - die zo'n instrumentale rol in de carrière van zijn zoon heeft gespeeld - elkaar in de armen vielen in de paddock. Dat Max Verstappen een groot talent is, dat wisten we al een tijdje, maar dat hij in zijn tweede jaar in de Formule 1 al een race op zijn naam zou schrijven, dat had niemand voorzien.

Ronde 6: De Grand Prix van Monaco

Het weekend in Monaco verliep een stuk minder goed voor Verstappen. Op donderdag was er nog geen vuiltje aan de lucht met een vijfde en vierde tijd in de eerste trainingen. In de derde oefensessie op zaterdagochtend werd de vijfde tijd gereden, maar toucheerde hij in de slotfase de vangrail bij Massenet. Helaas zou dit niet het enige contact met het ijzerwerk blijven. In de kwalificatie botste hij bij het uitkomen van het zwembadgedeelte met de vangrail, waarop hij aan de andere kant van de baan in de kunststof blokken knalde. Een nieuw chassis betekende dat hij de race de volgende dag vanuit de pitstraat moest beginnen. Verstappen hoopte op een natte race en zag zijn wens deels uitkomen. Na een paar flinke regenbuien moest de wedstrijd achter de safety car van start gaan. Nadat het veld was losgelaten, was Verstappen goed onderweg. Na verschillende inhaalacties lag hij op een negende plek, waarmee hij onderweg leek naar punten, tot hij opeens wijd ging bij Massenet en daar met zijn Red Bull in de vangrail tetterde. "Argh, I've crashed", klonk het getergd over de radio.

“Het weekend in Monaco was niet geweldig”, blikte Verstappen na de race vanaf een bootje in de haven terug op de race. “Het begin was redelijk goed, maar na de crash in de kwalificatie ging het bergafwaarts. Ik denk dat het eerste deel van de race erg goed was. We konden een goed tempo rijden en waren soms de snelsten op de baan. Alles leek op zijn plek te vallen en we kwamen terug in de punten. Helaas maakte ik een fout nadat we naar de zachte band waren gewisseld, en raakte ik de muur. We moeten nu alle dingen die fout zijn gegaan analyseren, maar daarna moeten we deze race snel vergeten en ons gereed maken voor Canada, want daar moeten we weer vechten en opnieuw proberen om goede punten te scoren. Ik zal proberen om daar op het podium te komen.”

Ronde 7: De Grand Prix van Canada

In Canada imponeerde Verstappen door Nico Rosberg, toen nog de leider in het kampioenschap, achter zich te houden tijdens een intens gevecht om de vierde plek. Na zich als vijfde te hebben gekwalificeerd, klom de Red Bull-coureur bij de start op naar de derde plek door Ricciardo te grazen te nemen en te profiteren van het feit dat Rosberg op het gras terecht was gekomen na een touché met Hamilton. Verstappen leek lange tijd op weg naar de derde plek, maar viel terug naar de vijfde positie toen hij vanwege hevige bandenslijtage nog een tweede keer moest stoppen. Hij schoof op naar de vierde plaats toen Rosberg naar de pits moest voor een langzaam leeglopende band.

De Duitser was daarna zeer rap onderweg en nadat hij Ricciardo en Raikkonen voorbij was gegaan, moest Verstappen het volgende slachtoffer worden. Meerdere keren plaatste de Mercedes-coureur een aanval bij de Limburger, maar die verdedigde telkens uitstekend. Aan het einde was er een ultieme poging van Rosberg bij de laatste bocht, maar hij verloor daarbij de controle over zijn auto en raakte in een spin, waarna Verstappen als vierde de vlag pakte. “Ik was al op de limiet van het remmen en zag hem gewoon nog twintig of dertig meter later in de ankers gaan", zei Verstappen na de race over de wilde actie van Rosberg. "Ik dacht bij mezelf: 'Dat kan gewoon niet goed gaan'.” 

Ronde 8: De Grand Prix van Europa

Na Canada volgde het eerste bezoek van de Formule 1 aan Azerbeidzjan voor de Grand Prix van Europa. De kwalificatie leverde Verstappen een ietwat tegenvallende negende startplek op, nadat hij in Q3 was gehinderd door Valtteri Bottas en ook nog pech had met een rode vlag die werd gezwaaid voor een crash van Lewis Hamilton. "Ik had zeker derde kunnen staan, maar toen kwam de rode vlag", baalde Verstappen. In de race - met stip de saaiste tot dusver van dit jaar - kampte zowel Verstappen als teamgenoot Ricciardo met bandenproblemen, waardoor er in het begin van de wedstrijd terrein werd verloren. Nadat beiden naar de medium compound waren overgestapt, ging het allemaal wat beter. Verstappen lag eerst nog tiende, maar kon Felipe Massa nog passeren voor de negende plek en daarna ook Nico Hülkenberg verschalken voor de achtste plaats.

Geen fantastisch resultaat, maar Verstappen kon na afloop tevreden zijn over zijn eigen optreden. "Het voelde echt alsof ik vloog, zeker in de laatste vijftien ronden ging het erg goed", verklaarde hij nadien. "Ik denk dat het zeker niet verkeerd is dat ik op de medium banden mijn snelste rondetijden reed. In de laatste ronden liep ik veel in op de rijders voor me. Ik ben tevreden met onze prestaties, al had ik graag hoger willen eindigen dan achtste. De zevende plaats was binnen handbereik."

Binnenkort volgt deel drie van de terugblik op Verstappens Formule 1-seizoen tot dusver, met onder meer de podiumplaatsen in Oostenrijk, Engeland en Duitsland.

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen Formule 1
Coureurs Max Verstappen
Teams Red Bull Racing
Artikel type Special feature