Preview: Australië 2017, het begin van een nieuw tijdperk

De winter kon niet snel genoeg voorbij zijn voor de Formule 1-liefhebber: na 27 november, toen Nico Rosberg zijn eerste en naar later bleek enige wereldtitel binnenhaalde, was het gedaan met de actie tot aan het laatste weekend van maart. Dat weekend is eindelijk aanstaande: GPUpdate.net blikt vooruit op de eerste Grand Prix van 2017.

In de loop van 2015 werd duidelijk dat de wagens per dit jaar weleens een heel ander uiterlijk konden krijgen. Het moest sneller, de bolides moesten aantrekkelijker gemaakt worden en het besturen van een F1-auto moest weer zwaar worden, net zoals vroeger het geval was. In de afgelopen testweken bleek dat het sneller maken van de wagens goed gelukt is: de snelste testtijd op het Circuit de Catalunya, gereden door Kimi Räikkönen, was al vier en een halve tel rapper dan de poletijd van 2016 op dat circuit.

Red Bull op achterstand?

De eerste race van een nieuw jaar is altijd een groot vraagteken. Wie heeft de beste wagen, wie speelden er verstoppertje tijdens de testweek en wie valt er door de mand? Op basis van de testresultaten lijken Ferrari en Mercedes de te kloppen teams, het Red Bull Racing van Max Verstappen en thuisrijder Daniel Ricciardo heeft, als we de rondetijden moeten geloven, een achterstand. Echter: geen van de teams heeft in de afgelopen dagen stilgezeten, reken erop dat vrijwel iedereen updates meeneemt naar Australië.

Over de kansen van Verstappen zijn de meningen verdeeld. De 19-jarige Nederlander, die zijn eerste volledige seizoen als Red Bull-rijder ingaat, werd door velen al ver van tevoren getipt voor een mogelijke kampioenschapswinst in 2017. Adrian Newey, het technische hoofd van Red Bull, zou gezien zijn in het verleden behaalde resultaten de aangewezen persoon om een maas in de nieuwe wetten te vinden. Tot dusver lijkt de RB13 geenszins op een wagen met veel franje, maar zoals gezegd: niemand weet waar men mee aankomt in Melbourne.

Vandoorne, de Belgische hoop

Naast Verstappen staat er nog een rijder aan de start wiens moedertaal de Nederlandse is. Stoffel Vandoorne heeft, na het afscheid van Jenson Button, eindelijk een vast zitje in de Formule 1 gekregen. De Belg, die op racezondag zijn 25ste verjaardag viert, heeft er lang op moeten wachten. In 2013 werd Vandoorne toegevoegd aan het team van McLaren, om vorig jaar tijdens een invalbeurt zijn officiële F1-debuut te maken. In Bahrein, waar Vandoorne vanuit Japan in allerijl naartoe werd gevlogen, reed hij naar een keurige tiende plaats aan de meet.

De in Kortrijk geboren Vandoorne lijkt voor een lastig seizoen te staan: de McLaren-Honda MCL32 was bedroevend slecht in de testweken en de Belg en teammaat Fernando Alonso zaten na een paar dagen al met de handen in het haar. Hoe erg gaat het zijn en – mocht het echt dramatisch zijn – hoe lang gaat met name Alonso zijn gemoedsrust bewaren?

Ferrari móét presteren

Rosberg is weg: we krijgen dus sowieso een andere wereldkampioen dan vorig jaar. Menigeen geeft Lewis Hamilton, die al drie titels op zijn naam heeft staan, goede papieren. De Brit zal echter af moeten rekenen met zijn nieuwe collega Valtteri Bottas, en mogelijk heeft hij in 2017 het rode gevaar achter zich aan. Räikkönen, Sebastian Vettel en alles en iedereen om Ferrari heen leek scherp in de oefensessies in Spanje. De Italianen zijn gehaaid om het verloren jaar 2016 goed te maken, bovendien: er is al geen titel meer gewonnen sinds 2008. Van bovenaf is er enorm veel druk op de Scuderia: men wil dit jaar koste wat kost overwinningen zien. 

Of Verstappen en Ricciardo zich kunnen meten met de vermoedelijke koplopers is dus nog maar de vraag, Felipe Massa zou wel eens een dark horse kunnen zijn. De Braziliaan, die eigenlijk al met pensioen was maar tot een terugkeer werd verleid nadat Bottas de Williams-deur achter zich dicht trok, kwam bijzonder goed mee in Barcelona. Als leermeester van de jonge Lance Stroll zou hij dienst doen, maar kijk niet vreemd op als de 35-jarige, die goed uit de voeten kan met agressieve wagens, uitblinkt in Australië.

Moordende concurrentie achter top drie

De middenmoot lijkt kort op elkaar te zitten. Naar verluidt neemt Mercedes een sterkere motor mee voor haar klantenteams: dit kan wel eens de doorslaggevende factor zijn in de strijd om de puntenplaatsen. Williams lijkt zoals gezegd sterker dan aanvankelijk verwacht, Force India hoopt een graantje mee te pikken dankzij de kracht van haar Duitse motorenpartner. Met Sergio Perez en Esteban Ocon heeft de Brits-Indiase stal een ideale mix van ervaring en talent.

Renault probeert het lastige 2016 weg te spoelen met een mooi resultaat in de straten van Melbourne, Toro Rosso houdt een oogje op de betrouwbaarheid. Meer dan eens viel er een STR12 stil tijdens de testweken. Haas is een groot vraagteken, alhoewel de door Ferrari-aangedreven bolide volgens rijders Romain Grosjean en Kevin Magnussen kan verrassen. Sauber is de gedoodverfde rode lantaarndrager: aan Pascal Wehrlein en Marcus Ericsson de taak om de C36 van de laatste startrij af te houden.

Albert Park, een reuzendoder

Het Albert Park Street Circuit is één van de pareltjes op de kalender: wedstrijden op deze baan zijn vaak onvoorspelbaar. Van het huidige veld weten Alonso, Räikkönen, Hamilton en Vettel hoe het is om als eerste onder het zwartwit-geblokt door te komen in Melbourne. Magnussen, Massa en Ricciardo mochten al eens op het podium staan, al werd die ereplaats de laatstgenoemde een paar uren later ontnomen wegens een te hoge doorstroomsnelheid van zijn brandstof.

Niemand is zeker in Melbourne, dat is het enige zekerheidje. Vettel viel al eens in leidende positie uit, Hamilton zag een Mercedes-motor in rook opgaan (2014) en Ferrari reed in 2008, ondanks dat jaar de constructeurstitel te winnen, in Australië hopeloos achter de feiten aan. 'Kleine spelers' kunnen voor briljante verrassingen zorgen, kijk maar naar Mark Webber. De Australiër stuurde zijn kansloos geachte Minardi in 2002 naar een prachtige vijfde plaats, puur door de melee te ontwijken.

In de 21 voorgaande edities hebben we veel spektakel gezien: zo wonnen Jenson Button en David Coulthard respectievelijk drie en twee keer na chaotisch verlopen races en wist Hamilton een zeer enerverende editie van 2008 op zijn naam te schrijven. In de afgelopen jaren verliep de Australische Grand Prix relatief rustig, dus wie weet dat er weer eens een doldwaze uitvoering op ons te wachten staat.

Door: René Oudman
gedeeld
reacties
Force India erkent dat derde plaats nu al buiten bereik is
Vorig artikel

Force India erkent dat derde plaats nu al buiten bereik is

Volgend artikel

Achtergrond: je debuutrace, altijd een speciaal moment

Achtergrond: je debuutrace, altijd een speciaal moment
Laad reacties