Exclusief: Senna-coach Josef Leberer over 30 jaar Formule 1 (deel 1)

Sauber-trainer Josef Leberer heeft alles al meegemaakt in de Formule 1. De voormalige fysiotherapeut en vertrouweling van Ayrton Senna vertelt de leukste verhalen aan Motorsport.com.

Josef Leberer zal dit weekend in Melbourne 30 jaar Formule 1 vieren. Leberer, die als vaste rijderscoach van Sauber Charles Leclerc en Marcus Ericsson begeleidt, is er al bij sinds 1988. De Oostenrijker verving als jonge fysiotherapeut zijn landgenoot en mentor, de vermaarde professor Willi Dungl. Leberer kwam meteen terecht in het - toen wel succesvolle - McLaren Honda van Ron Dennis, Ayrton Senna en Alain Prost. Zelfs voor een doorgewinterde expert een intimiderende omgeving.

“Ik twijfelde aan mezelf en vroeg me af of ik dat wel in mijn eentje zou kunnen, maar professor Dungl zei dat ik in mezelf moest geloven", doet Leberer zijn verhaal aan Motorsport.com in sappig Duits-Engels. "Je kan je op zoiets niet voorbereiden. Ik was natuurlijk geen kind meer. Ik was 29 en had al redelijk wat ervaring, maar het was toch een enorme stap omdat ik niet echt wist wat ze precies van me zouden verwachten. Ik heb gewoon mijn intuïtie gevolgd en probeerde toe te passen wat ik had geleerd.”

Dankzij zijn vakkennis kon Leberer snel het vertrouwen te winnen van Senna en Prost. “De wagens waren toen fysiek moeilijk om te besturen, dus ze hadden iemand als ik nodig", legt hij uit. "Ze vroegen me vaak om therapie of een massage. Het is dan prettig om iemand te hebben die je verzorgt. Op de vrijdag van de eerste race in Rio de Janeiro 1988 had Prost een ongeval en kreeg hij nadien barstende hoofdpijn. Er stond veel druk op mijn schouders omdat ik er alleen voor stond, maar ik slaagde erin om Alain te helpen. Voor mij was dat fantastisch. Het was gelukkig niet meteen mijn eerste en laatste race!”

In 1988 stond de fysieke begeleiding in de Formule 1 nog in de kinderschoenen. Leberer speelde een belangrijke rol in de professionalisering van de sport. "Ik denk dat dokter Dungl de eerste was, maar ik was de eerste die vast onder contract stond bij een team", herinnert Leberer zich. "Soms zie ik nu nog dingen waarvan ik denk: ‘Kom op, dat was 30 jaar geleden al een normale zaak.’ Teambaas Ron Dennis liet me begaan omdat ik goed wist wat ik wilde. Dat ging niet alleen over fysiotherapie, maar ook het dieet van de rijders. Ik deed de massages, ik kookte de maaltijden, ik deed alles. We spreken over 30 jaar terug, dus het was in het ene land al wat moeilijker dan het andere om de juiste, verse ingrediënten te vinden. Catering bestond toen nog niet.”

"Die kerel is geen idioot"

Leberer bouwde snel een band op met zijn leeftijdsgenoot Senna en zou de Braziliaan later naar Williams volgen. Tot op de noodlottige eerste mei van 1994 werkte het duo samen. “Zowel Senna als Prost waren heel sterke persoonlijkheden", gaat Leberer verder. "Ayrton was heel gedisciplineerd en verwachtte niet alleen van zichzelf het beste maar ook van de mensen rondom hem. Hij was verlegen, maar kon mensen goed aanvoelen. Die eerste zondagavond in Rio belde hij me plots op. Ik dacht dat hij een massage nodig had, maar hij vroeg me uit eten. Dat vond ik gewoon top. Iederéén wou met Ayrton Senna gaan eten, tot de burgemeester en de president toe. Achteraf hoorde ik dat hij me had gevraagd omdat hij zag hoe ik Prost had geholpen met zijn hoofdpijn. Hij dacht ‘die kerel is geen idioot, ik kan hem maar beter aan mijn kant hebben’. Daar was ik misschien wat naïef in, maar hij was gewoon een geweldig persoon. Zelfs Ron Dennis en ontwerper Gordon Murray kwamen me achteraf bedanken. Ik kon me geen betere start wensen. Het was de start van een lange samenwerking…"

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen Formule 1
Artikel type Interview