Exclusief interview met Verstappen: “Kan maar beter geen teambaas worden!”

36,147 Weergaven

Twee weken geleden kwam er in Abu Dhabi een einde aan het Formule 1-seizoen 2017. Motorsport.com blikt met Max Verstappen terug op een bewogen jaar.

Al bij de eerste wintertest in Barcelona was het voor Verstappen duidelijk dat hij dit jaar niet over een auto zou beschikken waarmee hij vanaf het begin van het seizoen voor de overwinningen mee kon strijden. Door een fout in de windtunnel gedroeg het Red Bull-chassis zich anders dan het topteam uit Milton Keynes had voorzien en de Renault-motor bleek ook nog steeds vermogen tekort te komen. Tot overmaat van ramp liet de techniek hem tijdens het eerste deel van het seizoen herhaaldelijk in de steek. Verstappen kreeg zo klap op klap, maar de talentvolle Limburger heb je niet zomaar knock-out. Samen met zijn team vocht hij zich terug om na de zomerstop nog twee schitterende overwinningen te boeken.

“Maleisië, Mexico en Austin”, somt Verstappen, die afgelopen vrijdag voor het derde jaar op rij door de internationale autosportbond FIA werd uitgeroepen tot Persoonlijkheid van het Jaar, tegenover Motorsport.com in rap tempo zijn hoogtepunten van het seizoen op. “Qua snelheid zaten we er daar gewoon goed bij.” In Maleisië ging de Red Bull-coureur een paar ronden na de start voorbij aan de van pole-position vertrokken Lewis Hamilton, waarna hij gecontroleerd naar de tweede overwinning uit zijn Formule 1-carrière reed. In Mexico nam hij in de eerste bochten Sebastian Vettel te grazen voor de leiding in de race om vervolgens op uiterst dominante wijze zijn derde Grand Prix-zege binnen te halen. In het Amerikaanse Austin knokte Verstappen zich van de zestiende plek op de grid knap naar voren om uiteindelijk als derde aan de finish te komen. Kort na de race werd hij echter teruggezet naar de vierde plek omdat hij in de laatste ronde buiten de baan was gegaan toen hij Ferrari-coureur Kimi Raikkonen binnendoor passeerde.

 

Buiten Maleisië en Mexico stond Verstappen ook in China en Japan op het podium, voor een derde en een tweede plaats. Meedoen om de titel zat er door de tegenvallende seizoensstart en problemen met de motor echter niet in. Op de vraag hoe het kan dat Renault vier jaar na de introductie van de V6-turbo nog steeds een achterstand heeft op de concurrentie, antwoordt Verstappen: “Dat weet ik niet. Als dat we dat wisten, dan hadden we het natuurlijk al lang aangepast.” Een zwakke plek van de Renault-krachtbron is de MGU-H, het onderdeel van de motor dat de warmte van de uitlaatgassen weer omzet in energie. “Die is niet zo stabiel als die van Mercedes en Ferrari, maar het zit in meerdere dingen hoor, waarom we nog tekort komen.” Red Bull slaagt er meestal in om met een beter chassis te komen dan de anderen, waarmee zij het gebrek aan pk’s mogelijk voor een deel had kunnen compenseren, maar ook dit liep allemaal net even anders. Verstappen legt uit: “Ze wilden voor een low drag-configuratie gaan, alleen op een of andere manier kwam dat er gewoon niet uit. Misschien dat het iets te optimistisch was. Maar je ziet wel dat het team het heel snel kan omdraaien. Natuurlijk, je seizoen is dan al verloren, maar aan de andere kant geeft het wel vertrouwen voor de toekomst, dat het dan wel de goede kant op kan gaan.”

Verstappen viel ondertussen nagenoeg op geen fout te betrappen. Gevraagd of hij het idee heeft dat hij zelf ergens een steek heeft laten vallen, weet hij na even nadenken alleen de aanrijding met teamgenoot Daniel Ricciardo kort na de start in Hongarije te noemen. “Het enige wat gebeurd is, is natuurlijk dat met Daniel in Hongarije. Maar voor de rest zou ik het zo niet weten. Ik denk dat de snelheid elk weekend op zich wel goed is geweest. Dus op dat gebied had ik niet echt iets te klagen. Kijkend naar wat er mogelijk was, hebben we altijd wel redelijk goede resultaten behaald.” Dat Verstappen dit jaar sterker is gaan rijden, heeft volgens hemzelf puur en alleen te maken met dat hij iets meer ervaring heeft. “Ik denk dat dat eigenlijk alles is. Qua snelheid zelf ben ik naar mijn idee niet echt verbeterd. Het is gewoon dat je weer wat meer ervaring hebt en weer een jaartje ouder bent. Die dingen helpen je gewoon.” Het hebben van meer ervaring maakt alles makkelijker. “Je bent wat meer aan alles gewend en je hebt wat meer dingen meegemaakt, doordat je in meer verschillende situaties hebt gezeten.”

Ricciardo heeft geen invloed

In het onderlinge kwalificatieduel was Verstappen dit jaar ruim sterker dan Ricciardo. Dertien keer was de Nederlander de snellere Red Bull-rijder op zaterdag, in zeven gevallen was zijn Australische kompaan de sterkste van de twee. Ook in de meeste races deed Verstappen wat snelheid betreft niet onder voor de coureur uit Perth, die een jaar geleden door zusterpublicatie Autosport nog tot beste coureur ter wereld werd uitgeroepen. “Ik heb me daar nooit echt zorgen om gemaakt”, zegt Verstappen over de onderlinge strijd binnen het Red Bull-kamp. “Tot nu toe heb ik eigenlijk altijd mijn teamgenoot kunnen verslaan. Dit jaar is het misschien niet tot uiting gekomen in de punten, maar over het algemeen heb ik altijd voor hem gezeten. Wie volgens de pers de beste coureur is, dat maakt mij niet uit. Misschien dat ze mij wel een keer uitkiezen, maar ook dan maakt het mij niet uit. Het gaat er uiteindelijk om dat je het kampioenschap wint.”

 

Volgens Verstappen is Ricciardo wel de sterkste teamgenoot die hij tot dusver is tegengekomen in zijn loopbaan. “Hij heeft als Formule 1-coureur gewoon al heel veel ervaring”, aldus de drievoudig Grand Prix-winnaar. "In het algemeen heeft hij in het racen al wat meer ervaring door wat hij voor de Formule 1 heeft gedaan. Dus in het begin was het wel even lastig voor me doordat hij al meer ervaring had. Maar qua snelheid zat ik er altijd wel goed bij en dit jaar ben ik het eigenlijk alleen maar beter gaan doen ten opzichte van hem.” Volgens Verstappen heeft Ricciardo geen enkele invloed gehad op hoe hij zich als coureur heeft ontwikkeld. “Niks”, klinkt het resoluut. “Nee, ik heb me altijd volledig op mezelf geconcentreerd en op hoe ik mezelf kan verbeteren. Ik kijk nooit echt naar andere rijders. Je kan natuurlijk wel kijken naar wat zij doen, maar je bent nog altijd een ander persoon dus je zal je altijd moeten focussen op jezelf en op wat je zelf beter kunt doen.”

Of hij het idee heeft dat hij Ricciardo onder druk heeft gezet met zijn sterke prestaties in de kwalificaties? “Dat weet ik niet”, haalt Verstappen zijn schouders op. “Ik rijd gewoon een zo goed mogelijk rondje en als ik dan sneller blijk te zijn dan hij, dan is dat leuk, maar voor de rest weet ik het niet. Moeilijk om te zeggen. Ik denk persoonlijk dat het gewoon lastiger voor hem was doordat ik meer ervaring heb gekregen ten opzichte van vorig jaar.”

Moeilijkste periode uit loopbaan

Verstappen kreeg met name tijdens het eerste deel van het seizoen te maken met technische problemen en kwam ook nog een paar keer vlak na de start in botsing met een tegenstander. Hij noteerde zijn eerste DNF in Bahrein, waar hij door een remprobleem van de baan schoot. In Spanje was er een aanrijding in de eerste bocht, in Canada een kapotte bougie, in Baku een oliedrukprobleem, in Oostenrijk een crash kort na de start (al had een niet goed functionerende koppeling anders wel een einde gemaakt aan zijn race), in België begaf de motor het en in Singapore was het opnieuw mis bij de start toen hij bij de Ferrari’s in de sandwich belandde. Zonder deze problemen had Verstappen in deze wedstrijden waarschijnlijk flink gescoord. “Natuurlijk ontzettend balen dat dat is gebeurd”, kijkt Verstappen terug op alle ellende. Gevraagd of het de moeilijkste periode is die hij tot dusver heeft meegemaakt in zijn carrière: “Ja, dat denk ik wel. Hiervoor was het altijd heel positief. En om dan ineens zo vaak uit te vallen, dat is natuurlijk niet wat je wil.”

Ondanks alle malheur bleef Verstappen goed presteren. “Je moet dan naar de positieve dingen gaan kijken die er allemaal in een weekend zijn gebeurd. En gelukkig waren er ook nog wel genoeg dingen die wel goed gingen. Op die manier probeer je je dan weer op te laden voor de volgende wedstrijd”, aldus Verstappen over hoe om te gaan met alle pech. “Je wordt er sterker van”, werd hem vaak gezegd wanneer hij weer eens vroeger dan de bedoeling was terug was in de paddock. Verstappen: “Ja, maar ik heb dit allemaal niet nodig om sterker te worden. Je bouwt er wel karakter mee op omdat je met dat soort momenten leert omgaan, maar je hebt het natuurlijk liever niet!”

Verstappen weigert zichzelf een cijfer geven voor het Formule 1-seizoen 2017. “Ik denk dat er te veel dingen gebeurd zijn om het echt een cijfer te kunnen geven. Dus dat doe ik dan liever niet.” Wel is hij tevreden over wat hij in drie jaar tijd al voor elkaar heeft gekregen in de koningsklasse. De Red Bull-coureur had, toen hij in 2015 zijn Grand Prix-debuut maakte, nooit verwacht dat hij eind 2017 al zover zou zijn in zijn carrière. “Nee, ik ben nu veel verder. Ik had nooit verwacht dat ik na drie jaar al in deze positie zou zitten en al drie races zou hebben gewonnen. Alles is een beetje in een sneltreinvaart gegaan.” Of zijn eigen ontwikkeling ook sneller verloopt dan gedacht? “Dat vind ik altijd heel moeilijk om te beoordelen. Dat laat ik altijd gewoon maar op zijn beloop. Gelukkig is dat allemaal de goede kant opgevallen.”

Geen teambaas worden

Lewis Hamilton, die dit jaar zijn vierde wereldtitel pakte, heeft al meerdere keren aangegeven in Verstappen een serieuze tegenstander te zien voor de toekomst. Ook tweevoudig wereldkampioen Fernando Alonso is onder de indruk van de kunsten van de Nederlander. Toen de ervaren Spanjaard onlangs tijdens een Facebook Live-sessie de vraag kreeg wie hij als coureurs zou nemen als hij nu teambaas geweest, koos hij zonder twijfel voor Verstappen en diens oude teamgenoot Carlos Sainz Jr., die nu voor het fabrieksteam van Renault rijdt. Als we Verstappen vragen wie van de huidige rijders hij achter het stuur zou willen hebben als hij de leiding had over een Formule 1-team, antwoordt hij na enig aarzelen: “Dat weet ik eigenlijk niet!” Lachend: “Ik denk dat ik ook beter maar geen teambaas kan zijn!”

Na een turbulent 2017 is het dan nu tijd voor vakantie. De landelijke sportgala’s zijn aan Verstappen niet besteed en ook ziet hij zichzelf de komende tijd niet op de kart zitten (“mij te koud in december”) of meedoen aan de Race of Champions (“geen interesse, nooit gehad”). Het doel voor volgend jaar is simpel: regelmatig races winnen en voor de titel meestrijden. Op 26 februari is de eerste collectieve testdag van 2018 op het circuit van Barcelona. De eerste race van het nieuwe Formule 1-seizoen is op 25 maart op het circuit van Albert Park in het Australische Melbourne.

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen Formule 1
Coureurs Max Verstappen
Teams Red Bull Racing
Artikel type Interview