"Renault heeft de potentie om Mercedes te evenaren", zegt Abiteboul

De afgelopen Formule 1-seizoenen waren behoorlijk heftig voor Renault: veel kritiek en moddergooien, uitblijvende resultaten en een motor die niet mee kon met de top.

Je zou het de Franse fabrikant niet kwalijk nemen als ze in hun verwachtingen voor 2017 wat terughoudend zouden zijn. Maar niets is minder waar. Terwijl de teams de laatste hand leggen aan de nieuwe F1-bolides, overheerst optimisme bij Renault. Optimisme over progressie van het fabrieksteam, maar belangrijker voor de Nederlandse fans: optimisme over de gloednieuwe motor waarmee ook Red Bull Racing gaat rijden. 

Volgens Renault F1 Managing Director Cyril Abiteboul moet de nieuwe krachtbron in staat zijn om de prestaties van Mercedes te evenaren - en misschien nog wel meer. “We moeten de ommekeer die we afgelopen jaar hebben ingezet voortzetten - want we zijn nog niet klaar”, zei Abiteboul tegen Motorsport.com. “Dit jaar komen we met een volledig nieuw ontwerp van de motor. De eerste uitdaging is om hem betrouwbaar te maken. We weten al zeker dat de krachtbron in potentie in staat is om Mercedes te evenaren. Daar is absoluut geen twijfel over mogelijk. En misschien in de toekomst het potentieel om hen in te halen. Maar eerst moet de motor betrouwbaar worden. Dat is de grootste uitdaging. Bovendien is betrouwbaarheid van belang om het chassis te kunnen ontwikkelen.”

Consolidatie

De hoge verwachtingen van Renault zijn opvallend, want de Franse fabrikant heeft enkele zeer lastige jaren achter de rug: denk maar aan de publieke scheldkanonnades van klantenteam Red Bull waardoor de Fransen op het punt stonden de sport te verlaten en het teleurstellende seizoen 2016 met het nieuwe fabrieksteam. Het ergste lijkt nu achter de rug te zijn, met dank aan een ingrijpende reorganisatie in zowel de motorfabriek in Viry-Chatillon als bij het F1-team in Enstone. 

Het zal even duren voordat de impact van de wijzigingen voelbaar zal zijn maar Abiteboul is ervan overtuigd dat het tijd wordt om te oogsten: “Ik verwacht dat 2017 een jaar van consolidatie wordt. In Viry gaat de focus vooral uit naar kwaliteit boven kwantiteit. We gaan de projecten misschien zelfs wat terugschalen zodat we ons volledig kunnen focussen op deze generatie motor, maar we denken ook al aan de volgende generatie krachtbronnen.”

“Op chassisgebied hebben we ongeveer honderd nieuwe personeelsleden aangetrokken. Een groei van twintig procent, dat is veel. De werving wordt nu wat teruggeschroefd om er eerst voor te zorgen dat iedereen zijn plekje vindt. Maar binnenkort beschikken we over de gewenste capaciteit. Dan gaan we ons richten op de managementstructuur. Ik ga me vooral bezighouden met het aantrekken van de juiste afdelingsleiders. Gezien de contractuele situaties neemt dat iets meer tijd in beslag. Hoe hoger je komt in een organisatie, hoe langer het duurt voordat je hen aan boord hebt. Maar we hebben wat mensen in de pijplijn die gedurende het seizoen zullen worden aangekondigd.”

Pijnlijk afscheid van Vasseur

Naast de vele positieve veranderingen speelden er in de winter ook wat groeipijnen op. Zo begint Renault aan 2017 zonder teambaas Frederic Vasseur. De Fransman verliet afgelopen maand het team na meningsverschillen met de rest van het management. Zijn positie was daardoor onhoudbaar. Abiteboul erkent dat het vertrek hem persoonlijk pijn heeft gedaan maar de Fransman heeft niet het gevoel dat het team er zwakker op geworden is: “Het is overduidelijk een persoonlijke en individuele teleurstelling”, legde Abiteboul uit. “Een deel van mijn werk - vanaf het moment dat we besloten terug te willen keren als fabrieksteam - was het opzetten van een managementstructuur. Fred was een belangrijk onderdeel. Het is dus echt teleurstellend dat ik het niet heb kunnen laten werken. Maar aangezien het duidelijk was dat het niet ging werken, was het beter om deze beslissing te nemen en dan weer door te gaan.”

“We zijn sterk en we beschikken over een grote hoeveelheid ervaring. De managementstructuur in Viry is aangepast, de managementstructuur in Enstone is versterkt met meer capaciteit. En we blijven werven. Dus ik ben teleurgesteld en ik voel me ietwat alleen - want het was goed om een teamgenoot te hebben waarmee je de pijn en de moeilijke momenten kunt delen. Maar ik sta er niet alleen voor: Jerome [Stoll] is als voorzitter nauw betrokken. Het team is erg sterk. We zijn niet dom. Gedurende het seizoen hoorden we opmerkingen dat onze structuur te ingewikkeld was ten opzichte van andere teams. We hebben het vertrek van Frederic gebruikt om de organisatie te versimpelen. We zullen zien hoe dat uitpakt.”

Vierde budget achter Mercedes, Ferrari en Red Bull

Met de komst van de nieuwe reglementen is ook de rangorde voor aankomend seizoen lastig te voorspellen. Dat biedt kansen voor Renault. Volgens Abiteboul gaat zijn team goede stappen maken in 2017. Toch blijft men vrij behouden in de verwachtingen. Vanaf het eerste moment werd benadrukt dat het een project voor de lange termijn betreft, met podiumplaatsen vanaf 2018. Eerder succes is leuk maar niet noodzakelijk. Renault heeft dan ook niet de illusie dat het aankomend seizoen al kan strijden tegen teams met hogere budgetten zoals Red Bull, Ferrari en Mercedes.

“Er zit een verschil in de budgetten tussen de topteams en ons team, dat ga ik niet ontkennen. Wij zitten ergens in het midden”, aldus Abiteboul op de vraag of Renault beschikt over voldoende budget om mee te doen in de felle ontwikkelingsrace die verwacht wordt in 2017. “Ons budget is hoger dan alle anderen met uitzondering van de drie topteams. McLaren is onduidelijk: ik begrijp niet hoe hun commerciële afdeling opereert of werkt. Wij beschikken over de capaciteit om te strijden tegen Williams, tegen Force India, tegen Toro Rosso - dus het doel is om op gelijke hoogte met deze teams te beginnen en hen gedurende het jaar in te halen. In het eerste deel van het jaar zorgt ons verleden voor een handicap maar ik verwacht dat wij onszelf sneller kunnen ontwikkelen dan deze teams. Wat betreft de grotere teams: onze strategie van het vijfjarenplan is om een vicieuze cirkel aan te zwengelen waardoor wij meer budget binnen halen en in de nabije toekomst de grote jongens kunnen aanvallen.” 

De successen van Renault op de lange termijn hangen voor een groot deel af van de progressie in 2017. Het is tijd om te gaan presteren.

Interview door onze Formule 1-verslaggever Jon Noble

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen Formule 1
Teams Renault F1 Team
Artikel type Interview