Preview: Bathurst 12 Hours begint uit te groeien tot ware raceklassieker

Aankomend weekend staat de Bathurst 12 Hours weer op het programma. Voor veel GT-coureurs de traditionele aftrap van het nieuwe raceseizoen. Motorsport.com blikt vooruit op het unieke evenement op Mount Panorama.

Laten we beginnen met een statement: De Bathurst 1000 is de meest fameuze autorace van Australië, niet de 12 Hours. Hoewel de afstand van 1.000 kilometer niet afschrikwekkend klinkt, is de race over zo’n zes uur een gigantische uitputtingsslag voor de Supercars-teams en hun auto’s, die voornamelijk bedoeld zijn voor het kortere sprintwerk. De Bathurst 1000 zal nog vele jaren het hoogtepunt van de Australische autosport blijven. Het is een klassieker op de sportkalender, verplichte kost voor eenieder die ook maar een klein beetje van de racerij houdt, en daarnaast een cruciale ronde in het populaire Supercars-kampioenschap. Maar hoewel geen bedreiging voor de 1000, is de Bathurst 12 Hours flink aan het groeien.

Geschiedenis van endurance-races in Bathurst

De langeafstandracerij op Mount Panorama heeft wisselend succes gekend. In 1991 stond voor de eerste maal een twaalf uur durende race voor productieauto’s op het programma. Nigel Arkell, Peter Fitzgerald en Allan Grice wonnen met een Toyota Supra. De vier daaropvolgende jaren werden gedomineerd door een fabrieksteam van Mazda. 

De race verkaste in 1996 naar Sydney Motorsport Park om een jaar later definitief van de kalender te verdwijnen. De endurance-racerij kreeg in 2002 en 2003 een korte opleving toen de Bathurst 24 Hours werd verreden maar ook dat evenement was geen lang leven beschoren. Het concept van een race over twaalf uur werd in 2007 weer van de plank gehaald. Opnieuw draaide het om productieauto’s, met 32 inschrijvingen voor de eerste editie van de nieuwe Bathurst 12 Hours. In de daaropvolgende jaren werd het evenement steeds populairder en groeide het uit tot de traditionele seizoensopener in Australië.

Een keerpunt in de historie

Het volgende cruciale moment kwam in 2011: de organisatie besloot om GT3-auto’s toe te laten. De supersnelle GT-bolides zorgden voor heel wat spektakel, spektakel dat ontbrak bij de significant langzamere productieauto’s. Het gevolg was dat het aantal inschrijvingen daalde, omdat de belangrijkste deelnemers van de voorgaande jaren opeens niet meer mee konden doen om de algemene zege. 

Het duurde even maar uiteindelijk bleek de keuze voor de GT3 de juiste te zijn. De allure van het evenement nam met het jaar toe: het seizoen aftrappen op een van de mooiste circuits ter wereld was een aantrekkelijk idee voor veel topcoureurs. Dat, in combinatie met meer en meer lokale belangstelling, zorgt ervoor dat de startopstelling sinds 2013 steeds voller wordt. 

Ook de fabrikanten tonen de laatste jaren steeds meer interesse. Dit jaar staan voor het eerst teams aan de start met enkel professionals achter het stuur. Mercedes, Nissan, BMW, McLaren, Bentley en Audi scharen zich volledig achter teams met meerdere auto’s. 

Wat maakt Bathurst zo speciaal?

Wereldwijd wordt Mount Panorama niet direct genoemd in het rijtje met iconische circuits als de Nordschleife, Spa-Francorchamps of Macau, maar toch is het 6,213 kilometer lange circuit van wereldklasse. Enorme hoogteverschillen, een snel vloeiend deel bovenop de heuvel, de muren slechts enkele millimeters naast de ideale lijn: het circuit heeft het allemaal. Dodelijk voor de auto’s, een valkuil voor jonge rijders en een hoogtepunt uit de loopbaan van de winnaars.

Onboard over Bathurst vanuit het oogpunt van de rijder:

 

En hoewel het significant eenvoudiger is om het circuit te ronden in een GT3-auto dan in een Supercar, blijft het een enorme uitdaging. Toen tweevoudig DTM-kampioen Marco Wittmann eind vorig jaar in Bathurst met de BMW M6 testte, zei hij na afloop: “Om eerlijk te zijn had ik niet zoveel hoogteverschil verwacht. In computerspelletjes en zelfs op televisie lijkt het veel minder op en neer te gaan. Je hebt even nodig om een ritme te vinden, zeker in het gedeelte dat bergafwaarts loopt. Dat is heel smal en listig. Ik heb op veel bijzondere circuits geracet, zoals de Nürburgring, Spa en Macau, maar dit is een speciale baan voor mij. Lastig en uitdagend, maar dat is wat coureurs willen.”

Wie zijn de favorieten?

Voor de eerste maal staat de organisatie full-pro inschrijvingen toe. Het amateur-aspect van de reglementen is geschrapt, waardoor de strijd vooraan het veld nog heviger lijkt te worden. Enkele zeer interessante line-ups verschijnen aan de start, met talloze kanshebbers op de eindzege.

Bentley pakt het serieus aan in Bathurst door twee ijzersterke teams af te vaardigen. De ene Continental GT3 wordt bestuurd door Steven Kane, Guy Smith en Oliver Jarvis, de andere door Andy Soucek, Maxime Soulet en Vincent Abril. De grootste Mercedes-kandidaat is vermoedelijk de auto van Scott Taylor Motorsport, feitelijk gerund door HTP Motorsport. De line-up van de #22 AMG GT3 bestaat uit regerend Supercars-kampioen Shane van Gisbergen, Mercedes DTM-rijder Maro Engel en de allround Nieuw-Zeelander Craig Baird. De tweede auto bestaat uit een aantal ervaren rotten: veelvoudig DTM-kampioen Bernd Schneider, Pedro Lamy, Mathias Lauda en Paul Dalla Lana.

Nissan reist met twee fabrieks GT-R’s af. Bathurst 2015-winnaar Katsumasa Chiyo leidt de #23 met Nissan-fabrieksrijder Alex Buncombe en Supercars-racewinnaar Michael Caruso. De #24 bestaat uit een andere winnaar uit 2015 Florian Strauss, samen met Supercar-veteraan Todd Kelly en de jonge hond Jann Mardenborough.

BMW heeft zich verzekerd van de diensten van viervoudig Bathurst 1000-winnaar Steve Richards, 2015 Supercars-kampioen Mark Winterbottom en tweevoudig DTM-kampioen Marco Wittmann voor de leidende M6 GT3. McLaren heeft de formatie opgefrist. Van de sterke line-up uit 2016 is enkel Alvaro Parente aan boord gebleven. In Bathurst wordt hij bijgestaan door Rob Bell en Come Ledogar. Audi zet twee R8 LMS’ in. De eerste wordt rondgestuurd door Supercars-star Garth Tander en de Duitsers Christopher Mies en Christopher Haase. Robin Frijns vormt een team met Markus Winkelhock en Frank Stippler.

Ferrari kiest voor lokale toppers naast vaste fabrieksrijder Toni Vilander: zesvoudig Supercars-kampioen Jamie Whincup en Craig Lowndes, een van de meest bekende Australische rijders van de afgelopen jaren. Porsche tenslotte zet nieuwe aanwinst Laurens Vanthoor in. De Belg vormt een team met de snelle mannen Kevin Estre en Earl Bamber.  

Schrijf een reactie
Geef reacties weer
Over dit artikel
Raceklassen Endurance
Evenement Bathurst 12 Hour
Artikel type Preview